Vortex


Radiomir, vidundermaterialet som viste seg å være dødelig

«Radium tjener deg trygt og sikkert. Kraften til radium til din disposisjon’ — Undark Radium Luminous Paint-annonse, 1921

Forskere ser ut til å ha en ganske god oversikt over hva som er trygt og hva som ikke er i disse dager. Virker som en åpenbar uttalelse å komme med, men det tar bare en kort reise bakover i tid for å nå et punkt der menneskene i forkant av vitenskapelig utvikling, i ettertid, drepte mennesker i fremskritts navn.

Marie Curie og mannen hennes Pierre startet dette spesielle kapittelet med oppdagelsen av radium i 1898, som ga dem en nobelpris hver. Et fascinerende stoff, sa Marie Curie om radium: «Vi må ikke glemme at da radium ble oppdaget, visste ingen at det ville vise seg nyttig på sykehus. Arbeidet var av ren vitenskap.’ Denne uttalelsen ble utløst av den umiddelbare og utbredte bruken av radium i industrien: så vel som dets varemerke luminescens, helsefordelene, slik de ble forstått på den tiden, var ubegrensede. Leger sydde klumper av dette spennende elementet direkte til svulster, til og med injiserte det i halsen på barn for å kurere infeksjoner i det indre øret. Helse-spa - ja, du leste riktig - brukte radiumrikt vann i bad som en behandling - antagelig for å gi gjestene en sunn 'glød'.

  innfelt 1

En åpenbar bruk for radium var nattbelysning. Enhver form for urskive – bil, instrument, klokke, you name it – fikk et sprut av ting. Fordelene var åpenbare, og det tilsynelatende uskyldige kjemikaliet ble sett på av mange bedrifter som en mulighet; en slik virksomhet var å finne i den idylliske byen Firenze. Selv om far Giovanni Panerai var fornøyd med å fortsette å selge lommeur fra andre produsenter i sin Firenze-butikk, hadde sønnen Guido andre ideer. Ambisjonen hans lå i spesialisert dykkerutstyr: alt fra fakler til kompass til dybdemålere, og prikken over i-en var hans egen spesielle blanding, en glødende maling han kalte 'Radiomir'.

(Watchfinder & Co.s hovedurmaker Tony Williams dekonstruerer en Panerai Luninor Submersible.)

Radiomir ble patentert i 1916, i tide for det store gjennombruddet som ville lansere Panerais virksomhet i stratosfæren: en kontrakt med den italienske kongelige marinen for å levere dykkerutstyr. . . og klokker. Dykkerutstyret Panerai kunne gjøre, klokkene kunne de ikke, så Guido henvendte seg til en klokkeprodusent som, selv om den var knapt ti år gammel, hadde imponert industrien med sine høye presisjonsbevegelser og banebrytende vannmotstand. Den urmakeren var Rolex. Med «Oyster» fra 1926, med sin skalldyrinspirerte skrukasse og enestående motstand mot vann, var Rolex den ideelle produsenten for Panerais klokke. Med Oyster-dekselet og Radiomir-malingen ville klokken være det perfekte verktøyet for froskemennene fra den italienske kongelige marinen.

Måten Radiomir (eller andre lignende produkter) fungerer på er gjennom en prosess som kalles radioluminescens. En fosforforbindelse som sinksulfid blandes inn i radiumet, og eksiteres av påvirkningen av radioaktive partikler som sendes ut av det råtnende elementet. Radium, med sin halveringstid på 1600 år og utslipp av gammastråler er ikke bare en bemerkelsesverdig kilde til radioluminescens, men dessverre også til død. Den penetrerende naturen til gammastråler og evnen til å forårsake skade på cellenivå betyr at selv kortvarig eksponering kan være katastrofal. Før arbeidet til Curies og forståelsen av radioaktivitet (et begrep skapt av Marie Curie selv), var den radioaktive gløden som vi nå forbinder med fryktelige mutasjoner og død, ikke bare en industrielsk, men ga til og med en kilde til underholdning. I USA malte fabrikkarbeidere som brukte radiummaling på urskiver - senere kjent som 'Radium Girls' - negler og tenner med ting for moro skyld. Lite visste de at humoren deres ville resultere i alvorlig misdannelse, nekrose og til og med død.

  Panerai1

Etter hvert som radioaktivitet ble bedre forstått, ble bruken av radium i selvlysende maling uunngåelig forbudt. Dette etterlot Panerai med et problem: hvordan man kan belyse skivene til instrumentene og klokkene. Et radioaktivt grunnstoff var fortsatt datidens eneste alternativ, men med en ny forståelse av stråling visste de at de trengte en som sendte ut de mindre kraftige alfa- og betapartiklene. Det grunnstoffet var tritium. Den samme fosforforbindelsen ble brukt, noe som resulterte i en lignende glød, men uten de samme nivåene av skadelig stråling. Panerai kalte dette nye produktet 'Luminor'. Den tritiumbaserte malingen fortsatte å tjene Panerai til 2009, da det japanskutviklede fluorescerende alternativet Luminova tok sin plass.

Et århundre har gått siden oppdagelsen, implementeringen og påfølgende forbudet mot radium. En gang antatt å være et vidundermateriale, nå forstått å være en dødelig gift, definerte det en generasjon, dens mangfoldige og utbredte bruk en advarsel til forskere og industriledere i dag om å forfølge kunnskap før profitt. Neste gang du ser merket 'Radiomir' på en Panerai, tenk tilbake på de som led og døde i hendene på dette dødelige kjemikaliet – inkludert Marie Curie, hvis bærering av radium i lommene hennes forseglet hennes utidige skjebne – og lurer på: hva gjør du vi gjør nå som vi skal se tilbake på om et århundre og innse at i ettertid gjorde vi så drastisk feil?

Andrew Morgan er redaktør for Watchfinder & Co.s digitale publikasjon The Watch Magazine. For å finne ut mer, og for å bla gjennom et utvalg av fine pre-eide Panerais, besøk Watchfinder .